IGLESIA MANANTIAL DE VIDA CUENCA

Benditas serán en ti todas las familias de la tierra (Génesis 12:3)

¿ES EL BAUTISMO NECESARIO PARA LA SALVACIÓN?

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¿Es el bautismo necesario para la salvación?

Por, Matt Slick

Una de las preguntas más preocupantes en el cristianismo es si el bautismo es o no necesario para la salvación. La respuesta es simple: “No. El bautismo en agua no es necesario para la salvación”. Pero Ud. podría preguntar: “Si la respuesta es no, entonces, ¿por qué hay versículos que dicen cosas como: ‘…El bautismo que corresponde a esto ahora nos salva…’ (1ª Pedro 3:21), y ‘…Arrepentíos y bautícese cada uno de vosotros en el nombre de Jesucristo para perdón de los pecados…’ (Hechos 2:38)”? Existen buenas preguntas que merecen ser respondidas, así que más tarde miraremos estos versículos.

Por ahora, la razón por la cual el bautismo no es necesario para la salvación es porque somos justificados por la fe (Romanos 5:1; Efesios 2:8), no por la fe y una ceremonia (Romanos 4:1-11). Verá, una ceremonia religiosa pertenece a un grupo de actividades o formas llevadas a cabo por alguien. En la Biblia la circuncisión era una ceremonia donde una persona llevaba a cabo un acto religioso sobre otra persona. Pero somos salvos únicamente por la fe y cualquier otra cosa que hagamos, incluyendo las ceremonias, no ayudarán. Si somos salvos por la fe, entonces, somos salvos por la fe cuando creemos, no cuando somos bautizados; de lo contrario no seríamos salvos por la fe. Aún más, si el bautismo fuera necesario para la salvación, entonces todo aquel que recibe a Cristo en su lecho de muerte en un hospital y que también cree que Jesús es Dios en carne, que murió por sus pecados, etc., iría al infierno si no se bautiza antes de que muera. Esto significaría que no seríamos justificados por la fe. Además, si el bautismo fuera necesario para la salvación, entonces, todos los bebés que murieran irían la infierno ya que no fueron bautizados. Recuerde que cuando alguien dice que el bautismo es necesario, no pueden existir excepciones; de lo contrario no sería necesario.

Ahora bien, para poder estudiar mejor este tema, es necesario establecer un fundamento de teología que sea apropiado y trataremos con algunos de esos versículos que son usados comúnmente para sostener la idea de que el bautismo es necesario para la salvación.

Dios trabaja por medio de Pactos

Primero: Debemos entender que Dios, trabaja por medio de pactos. Aunque un pacto es un acuerdo entre dos o más partes; con Dios, los pactos son unilaterales, siendo Dios el determinador de los mismos. El Nuevo Testamento y el Antiguo Testamento son respectivamente el Nuevo y el Antiguo Pactos. La palabra “testamento” viene de la palabra Latina “testamentum“. Así que la Biblia es un documento testamentario. Si Usted no entiende lo que es un pacto, Usted no puede entender en su totalidad el tema del bautismo como una señal de pacto.

El hecho de que Dios trabaja por medio de pactos lo podemos ver más claramente en Hebreos 13:20: “Y el Dios de paz que resucitó de los muertos a nuestro Señor Jesucristo, el gran pastor de las ovejas, por la sangre del pacto eterno…” El Pacto Eterno es el pacto entre el Padre y el Hijo antes de la creación del mundo, en donde el Padre le daría al Hijo aquellos que el Padre había escogido. Esta es la razón por la cual Jesús dice:

  • Juan 6:37: “Todo lo que el Padre me da, vendrá a mí; y al que a mí viene, no le echo fuera”.
  • Juan 6:39: “Y esta es la voluntad del Padre, el que me envió: Que de todo lo que me diere, no pierda yo nada, sino que lo resucite en el día postrero”.
  • Juan 17:9: “Yo ruego por ellos; no ruego por el mundo, sino por los que me diste; porque tuyos son”.

Si se falla en entender que Dios trabaja por medio de pactos y que Él usa señales como manifestaciones de esos pactos (el arco iris, la circuncisión, la comunión, etc.) entonces Usted no podrá entender dónde encaja el bautismo en el sistema de pactos de Dios.

Segundo:
Ud. necesita entender lo que es el bautismo. El bautismo es una ceremonia que representa un acto externo de una realidad interior. Por ejemplo: representa la realidad de lo interior al ser el alma lavada por la sangre de Cristo. Esta es la razón por la cual el bautismo es usado de formas diferentes. Se dice que representa la muerte de la persona (Romanos 6:3-5), la unión de esa persona con Cristo (Gálatas 3:27), la limpieza de los pecados de ese persona (Hechos 22:16), la identificación del “bautizado en” como cuando los israelitas fueron bautizados en Moisés (1ª Corintios 10:2), y el estar unidos en un cuerpo, el cual es la Iglesia (1ª Corintios 12:13). El bautismo también es una de las señales y sellos del Pacto de la Gracia que fue instituido por Jesús.

¿Cuál es el Pacto de la Gracia?

El Pacto de Gracia es el fundamento de la salvación del pecador desde la caída de Adán en adelante. Está basado en el sacrificio de Jesús en la cruz y la única condición es la fe en Jesucristo. Así como la Cena reemplazó la Pascua, el bautismo de igual manera, reemplaza la circuncisión:

  • “Estos representan las mismas bendiciones espirituales que estaban simbolizadas por la circuncisión y la Pascua en la antigua dispensación”. (Berkhoff, Lewis, “Teología Sistemática”, [“Systematic Theology”], 1988, página 620).

La circuncisión fue el rito inicial dentro del pacto Abrahámico; el cual, no salvaba. Como dije anteriormente un pacto es un acuerdo entre dos o más partes y esto es exactamente lo que fue el pacto con Abraham. Dios le dijo a Abraham: “Y estableceré mi pacto entre mí y ti, y tu descendencia después de ti en sus generaciones, por pacto perpetuo, para ser tu Dios, y el de tu descendencia después de ti” (Génesis 17:7). Más tarde, Dios instruyó a Abraham para que se circuncidaran no sólo los adultos hombres sino también los niños con ocho días de nacidos como una señal del pacto (Génesis 17:9-13). Si los niños varones no eran circuncidados, ellos no eran considerados bajo la promesa del pacto abrahámico. Estas es la razón por la cual Sara, la esposa de Moisés circuncidó a su hijo Isaac (Éxodo 4:24-25). Ella reconoció la importancia del pacto entre Dios y su hijo. Pero al mismo tiempo debemos entender que la circuncisión no garantizaba la salvación a todo aquel que la recibiera. Éste era un rito sólo para el pueblo de Dios y para todo aquel que había nacido en la familia de Dios (los que en ese entonces eran Judíos).

Una pregunta importante sería: ¿Cómo era posible que un niño entrara en un pacto con Dios? Existirían cantidad de posibles respuestas pero el punto se mantiene: era hecho y los niños entraban en una relación de pacto con Dios a través de sus padres.

La circuncisión en el Nuevo Testamento es mencionada muchas veces. Pero con relación a este tema se menciona específicamente en Colosenses 2:11-12:

  • “En él también fuisteis circuncidados con circuncisión no hecha a mano, al echar de vosotros el cuerpo pecaminoso carnal, en la circuncisión de Cristo; 12 sepultados con él en el bautismo, en el cual fuisteis también resucitados con él, mediante la fe en el poder de Dios que le levantó de los muertos”.

En estos versículos, el bautismo y la circuncisión están relacionados. El bautismo reemplaza la circuncisión del Antiguo Testamento: 1) Porque había un Nuevo Pacto en la comunión (Lucas 22:20) y, 2) En la circuncisión había derramamiento de sangre, pero en el bautismo no hay sangre derramada. Esto se debe a que la sangre de Cristo ha sido derramada y la circuncisión —que en última instancia representa la sangre derramada de Cristo en su obra del pacto de redención— era un presagio de la obra de Cristo.

Si entiende que el bautismo es una señal de pacto, entonces, Ud. puede ver que es una representación de la realidad de Cristo circuncidando nuestros corazones (Romanos 2:29; Colosenses 2:11-12). Es nuestra proclamación externa de la bendición interior espiritual de la regeneración, la que llega después de la fe, la cual es un regalo y obra de Dios (Juan 6:28; Romanos 12:3).

Tercero: La Biblia dice que éste es el evangelio que salva:

  • 1ª Corintios 15:2: “por el cual asimismo, si retenéis la palabra que os he predicado, sois salvos, si no creísteis en vano”.
  • Romanos 1:16: “Porque no me avergüenzo del evangelio, porque es poder de Dios para salvación a todo aquel que cree; al judío primeramente, y también al griego”.

Ninguno de los versículos anteriores —que nos dicen qué es lo que nos salva— menciona el bautismo.

¿Qué es el evangelio?

Es claro que lo que nos salva es el evangelio. Pero, exactamente, ¿qué es el evangelio? Esto también se nos es revelado en la Biblia. Se encuentra en 1ª Corintios 15:1-4:

  • “Además os declaro, hermanos, el evangelio que os he predicado, el cual también recibisteis, en el cual también perseveráis; 2 por el cual asimismo, si retenéis la palabra que os he predicado, sois salvos, sino creísteis en vano. 3 Porque primeramente os he enseñado lo que asimismo recibí: Que Cristo murió por nuestros pecados, conforme a las Escrituras; 4 y que fue sepultado, y que resucito al tercer día, conforme a las Escrituras”.

El evangelio se define como la muerte, sepultura y resurrección de Jesús por nuestros pecados. El bautismo no se menciona aquí.

Pablo dice que él ha venido a predicar el evangelio, no a bautizar:

  • 1ª Corintios 1:14-17: “Doy gracias a Dios de que a ninguno de vosotros he bautizado, sino a Crispo y a Gayo, 15 para que ninguno diga que fuisteis bautizados en mi nombre. 16 Tambien bauticé a la familia de Estéfanas; de los demás, no sé si he bautizado a algún otro. 17 Pues no me envió Cristo a bautizar, sino a predicar el evangelio; no con sabiduría de palabras, para que no se haga vana la cruz de Cristo”.

Si el bautismo fuera necesario para la salvación, ¿por qué entonces Pablo lo minimizó y aún lo excluyó de la descripción de lo que se requiere para la salvación? Esto se debe a que el bautismo no es necesario para la salvación.

Adicionalmente, en Hechos, Pedro estaba predicando el evangelio, las personas fueron salvas y después fueron bautizados. Dice Hechos 10:44-48:

  • “Mientras aún hablaba Pedro estas palabras, el Espíritu Santo cayó sobre todos los que oían el discurso. 45Y los fieles de la circuncisión que habían venido con Pedro se quedaron atónitos de que también sobre los gentiles se derramase el don del Espíritu Santo. 46 Porque los oían que hablaban en lenguas, y que magnificaban a Dios. 47 Entonces respondió Pedro: ¿Puede acaso alguno impedir el agua, para que no sean bautizados estos que han recibido el Espíritu Santo también como nosotros? 48 Y mandó bautizarles en el nombre del Señor Jesús. Entonces le rogaron que se quedase por algunos días”.

Estas personas fueron salvas; el don del Espíritu Santo estaba sobre los gentiles y se encontraban hablando en lenguas. Esto es significativo ya que las lenguas es un don dado a los creyentes (Leer, 1ª Corintios 14:1-5). Además, los no creyentes no glorifican a Dios y no lo pueden hacer porque alabar al Dios verdadero implica una cuestión espiritual profunda que es extraña para los no salvos (1ª Corintios 2:14). Por lo tanto, quienes enHechos 10 estaban hablando en lenguas y alabando a Dios eran definitivamente salvos; y eran salvos antes de que fueran bautizados. Esto, simplemente no es una excepción. Es una realidad.

Vamos a suponer…

Otra forma de aclarar esto es usando una ilustración. Supongamos que una persona, bajo la convicción del Espíritu Santo (Juan 16:8), cree en Jesús como su salvador (Romanos 10:9-10; Tito 2:13), y ha recibido a Cristo (Juan 1:12) como Salvador. ¿Es esa persona salva? Claro que sí lo es. Vamos a seguir suponiendo que esta persona confiesa sus pecados, declara su arrepentimiento al Señor y recibe a Jesús como Salvador. Después de esto se dirige a la iglesia local a ser bautizado. En la mitad de la calle es atropellado por un carro y muere. Esa persona, ¿adónde va? ¿Al cielo o al infierno? Si va al cielo entonces, el bautismo no es necesario y si va para el infierno, entonces, creer en Jesús por la sola fe no es suficiente para la salvación. ¿No va esto en contra de las Escrituras que dicen que la salvación es una regalo recibido sólo por fe? (Romanos 6:23; Efesios 2:8-9).

Decir que el bautismo es necesario para la salvación es peligroso ya que se está afirmando que algo tiene que ser hecho para completar la salvación. ¡Eso es equivocado! (Leer, Gálatas 2:21; 5:4).

Todo esto suena razonable. Pero aún, ¿qué hay de esos versículos que parecen decir que el bautismo es una parte de la salvación? Trataré estos ahora, pero debido a que este tema puede convertirse en algo largo, de hecho, lo suficiente para escribir un libro, sólo mencionaré unos pocos versículos y sólo brevemente.

Versículos acerca del bautismo

1. Juan 3:5: “Respondió Jesús: De cierto, de cierto te digo, que el que no naciere de agua y del Espíritu, no puede entrar en el reino de Dios.”

Algunos dicen que en este versículo el agua significa bautismo, pero esto no es posible ya que el bautismo Cristiano no había sido todavía instituido. Si este versículo significara el bautismo, entonces, el único sería, en este punto, el bautismo de arrepentimiento administrado por Juan el Bautista (Marcos 1:4). Si esto es así, entonces, el bautismo no es necesario para la salvación debido a que el bautizo de arrepentimiento ya no se practica más.

En cuanto a las siguientes opiniones, hay eruditos que están de acuerdo y otros no.

El agua, de la cual se habla en Juan 3, podría significar el agua del vientre refiriéndose al proceso natural del nacimiento. En el v. 3 Jesús, le dijo a Nicodemo que necesitaba nacer “de nuevo”. Esto significaba que como él había nacido a través del vientre de su madre, pensó, que ese “nuevo” nacimiento requeriría regresar al vientre de su madre y nacer nuevamente. Notemos lo que Nicodemo responde a la declaración de Jesús: “¿Cómo puede un hombre nacer siendo viejo? ¿Puede acaso entrar por segunda vez en el vientre de su madre, y nacer?” (Juan 3:4). Entonces Jesús le responde: “…el que no naciere de agua y del Espíritu, no puede entrar en el reino de Dios”. En el v. 6, Jesús continúa: “Lo que es nacido de la carne, carne es; y lo que es nacido del Espíritu, espíritu es”. En el contexto, parece estar discutiéndose el contraste entre el nacimiento natural y el espiritual por medio del agua, el cual, podría ser fácilmente interpretado por Nicodemo como refiriéndose al proceso del nacimiento natural.

Otros, creen que el agua se refiere a la Palabra de Dios, la Biblia:

  • Efesios 5:25-26: “…así como Cristo amó a la iglesia, y se entregó a sí mismo por ella, 26 para santificarla, habiéndola purificado en el lavamiento del agua por la palabra”.
  • Juan 15:3: “Ya vosotros estáis limpios por la palabra que os he hablado”.
  • 1ª Pedro 1:22: “Habiendo purificado vuestras almas por la obediencia a la verdad, mediante el Espíritu, para el amor fraternal no fingido, amaos unos a otros entrañablemente, de corazón puro”.

Y otros afirman que significa el Espíritu Santo.

2. Hechos 2:38: “Pedro les dijo: Arrepentíos y bautícese cada uno de vosotros en el nombre de Jesucristo para perdón de los pecados; y recibiréis el don del Espíritu Santo”.

Este versículo es usado con frecuencia para decir que el bautismo es parte de la salvación, pero sabemos por otras Escrituras que no lo es; a no ser que exista una contradicción. Lo que está sucediendo aquí es simplemente que el arrepentimiento y el perdón de pecados están conectados. En el griego, “arrepentíos” está en plural, de igual forma como está “vosotros” para terminar diciendo “perdón de los pecados”. Esto tiene el propósito de ser entendido por estar relacionado entre sí: primero el arrepentimiento y después el perdón de pecados. Es como decir: “Todos Ustedes arrepiéntanse, sea bautizado cada uno y todos Ustedes recibirán perdón.” El arrepentimiento es una marca de la salvación ya que es otorgada por Dios (2ª Timoteo 2:25) y es dada solamente a los creyentes. En este contexto sólo el regenerado, la persona arrepentida es la que será bautizada. El bautismo es la manifestación externa del arrepentimiento, ese regalo de Dios, el cual es la señal del corazón circuncidado. Esta la razón por la cual el versículo dice: “Arrepentíos, y bautícese cada uno…”

Por favor, note también que en Hechos 2:38 no se menciona la fe. Si este versículo es una descripción de lo que es necesario para la salvación, entonces, ¿por qué no se menciona la fe? Decir simplemente que está incluida no es suficiente. Pedro no está enseñando una fórmula para la salvación, sino la obediencia al pacto, razón por la cual en el siguiente versículo dice que “para vosotros es la promesa, y para vuestros hijos…”

3. 1ª Pedro 3:21: “El bautismo que corresponde (antítupon) a esto ahora nos salva (no quitando las inmundicias de la carne, sino como la aspiración de una buena conciencia hacia Dios) por la resurrección de Jesucristo”.

La palabra clave en esta sección es la palabra griega “antítupon“, (“neutro de un compuesto de G473 y G5179; correspondiente [«prototipo»], i.e. representante, contraparte:- figura, corresponder a.”).1 El bautismo es un prototipo, representación, una contraparte, una figura de algo más. La pregunta es “¿Qué clase de prototipo es el bautismo?” o “¿A qué corresponde el bautismo?” La respuesta se encuentra en el v. 20: “los que en otro tiempo desobedecieron, cuando una vez esperaba la paciencia de Dios en los días de Noé, mientras se preparaba el arca, en la cual pocas personas, es decir, ocho, fueron salvadas por agua.”

Otros piensan que el bautismo corresponde al arca ya que fue esta la que los salvó a ellos, no las aguas. Esta es una posibilidad, pero uno de los problemas con esta interpretación es que no parece haber apoyo gramatical ya que el antecedente del bautismo es más probable que sea al agua, no al Arca.

Pero no fue el agua la que salvó a Noé. Esta es la razón por la cual Pedro excluye el tema del bautismo en agua como si fuera éste el que nos salva: “…no eliminando la suciedad del cuerpo, sino la decisión de una buena consciencia hacia Dios”. Pedro dice que no es la aplicación del agua la que elimina la suciedad del cuerpo sino la de un compromiso de una buena consciencia. Por lo tanto, el bautismo aquí lo que más probablemente representa es el desprendimiento de la vieja vida pecadora y la entrada a la nueva vida con Cristo; de la misma forma que las aguas del diluvio en el tiempo de Noé destruyó la vida pecadora y una vez a través de esta agua, ser conscientes de entrar en una nueva vida. Pedro también dice que el bautismo es una decisión de una buena consciencia delante de Dios. Note que esto está tratando con la fe. Parece ser que Pedro está definiendo el bautismo real como el acto de fe.

4. Hechos 22:16: “Ahora, pues, ¿por qué te detienes? Levántate y bautízate, y lava tus pecados invocando su nombre”.

¿Se lleva a cabo el lavamiento de los pecados a través del bautismo, como representación del corazón circuncidado (Colosenses 2:11-12) lo que significa que Ud. ya es salvo? ¿O el lavamiento de los pecados es por la sangre de Cristo?

5. Romanos 6:4: “Porque somos sepultados juntamente con él para muerte por el bautismo, a fin de que como Cristo resucitó de los muertos por la gloria del Padre, así también nosotros andemos en vida nueva”.

Debido a que el creyente está estrechamente unido a Cristo se dice que el símbolo del bautismo es nuestra muerte, sepultura y resurrección. Obviamente, no hemos muerto; a menos claro está que sea un uso figurativo. Y este es el uso que se le da aquí. La figura del bautismo representa la realidad de la muerte, sepultura y resurrección de Cristo. Es la señal de un pacto para nosotros. Recuerde: una señal de pacto representa el pacto mismo. La señal de pacto del bautismo representa el pacto de gracia, el cual, es ese pacto entre Dios y el Cristiano donde recibimos la gracia de Dios a través de la persona de Cristo por medio de su sacrificio.

6. Tito 3:5: “nos salvó, no por obras de justicia que nosotros hubiéramos hecho, sino por su misericordia, por el lavamiento de la regeneración y por la renovación en el Espíritu Santo”.

El lavamiento de la regeneración sólo puede ser ese lavamiento de la sangre de Cristo que nos limpia a nosotros. No es el símbolo que salva, sino la realidad: La realidad es la sangre de Cristo.

7. Gálatas 3:27: “porque todos los que habéis sido bautizados en Cristo, de Cristo estáis revestidos”.

Esto está hablando de la unión del creyente con Cristo. Es una identificación con, un unirse a, una declaración de lealtad a, etc. En 1ª Corintios 10:2, los israelitas fueron bautizados en Moisés. Esto significa que ellos estaban cercanamente identificados con él y su propósito. Lo mismo se quiere decir aquí.

Conclusión

El bautismo no es necesario para la salvación. Es la señal y sello inicial dentro del pacto de la gracia. Así como la circuncisión de refiere a un alejamiento del pecado y a un cambio de corazón (Deuteronomio 10:16; 30:6;Jeremías 4:4; 9:25-26; Ezequiel 44:7, 9), el bautismo se refiere al llevarse del pecado (Hechos 2:38; 1ª Pedro 3:21; Tito 3:5) y a la renovación espiritual (Romanos 6:4; Colosenses 2:11-12). La circuncisión del corazón está representada por la circuncisión de la carne, esto es: el bautismo (Colosenses 2:11-12).

Un último pensamiento: Si alguien sostiene que el bautismo es necesario para la salvación, ¿le está agregando esta persona una obra, su propia obra, a la obra terminada de Cristo? Si la respuesta es sí, entonces esa persona estaría en un terrible riesgo de no ser salvo. Si la respuesta es no, entonces, ¿por qué el bautismo se sostiene como necesario, de la misma forma como los Judíos sostenían que las obras eran necesarias?

En Inglés

Is Baptism Necessary for Salvation?

by Matt Slick

One of the most nagging questions in Christianity is whether or not baptism is necessary for salvation. The answer is a simple, “No, water baptism is not necessary for salvation.” But you might ask, “If the answer is no, then why are there verses that say things like ‘ . . . baptism that now saves you . . . ‘(1 Pet. 3:21) and ‘ . . . Repent and be baptized, every one of you, in the name of Jesus Christ for the forgiveness of your sins . . . ‘ (Acts 2:38)?” These are good questions, and they deserve a good answer; so we will look at these verses later. But for now, the reason baptism is not necessary for salvation is that we are justified by faith (Rom. 5:1;Eph. 2:8) and not by faith and a ceremony (Rom. 4:1-11). You see, a religious ceremony is a set of activities or forms peformed by someone. In the Bible circumcision was a ceremony where one person performed a religious rite on another person. Likewise, baptism is also a ceremony where one person performs a religious rite on another person; but, we are saved by faith alone, and anything else we do, including ceremonies, will not help.

If we are saved by faith, then we are saved by faith when we believe and not when we get baptized; otherwise, we are not saved by faith. Furthermore, if baptism is necessary for salvation, then anyone who receives Christ on his deathbed in a hospital and who also believes Jesus is God in the flesh, who died and rose from the dead for his sins, etc., would go to Hell if he doesn’t get baptized before he died. This would mean that we were not justified by faith because if we were, then the person would be saved. Also, if baptism is necessary for salvation, then all babies who die go to Hell since they weren’t baptized. Remember, when someone says that baptism is necessary, there can be no exceptions–otherwise it isn’t necessary.

Now, in order to more thoroughly look at this issue, I need to lay a foundation of proper theology; and then I’ll address some of those verses that are commonly used to support the idea that baptism is necessary for salvation.

God Works Covenantally

First, you need to understand that God works covenantally. A covenant is a pact or agreement between two or more parties. The New Testament and Old Testament are New and Old Covenants. The word “testament” comes from the Latin testamentum which means covenant. So, the Bible is a covenant document. If you do not understand covenant, you cannot understand, in totality, the issue of baptism because baptism is a covenant sign.

If you do not think that God works covenantally, then look at Hebrews 13:20 which says, “Now may the God of peace who brought up our Lord Jesus from the dead, that great Shepherd of the sheep, through the blood of the everlasting covenant, . . . ” The Eternal Covenant is the covenant between the Father and the Son before the creation of the world whereby the Father would give to the Son those whom the Father had chosen. That is why Jesus says things like,“All that the Father gives me will come to me, and whoever comes to me I will never drive away,” (John 6:37). And, And this is the will of him who sent me, that I shall lose none of all that he has given me, but raise them up at the last day,” (John 6:39). And, “I pray for them. I am not praying for the world, but for those you have given me, for they are yours,” (John 17:9).

If you fail to understand that God works covenantally and that He uses signs as manifestations of His covenants (rainbow, circumcision, communion, etc.,), then you will not be able to understand where baptism fits in God’s covenant system.

Second, you need to know what baptism is.  It is a ceremony that represents an outward representation of an inward reality. For example, it represents the reality of the inward washing of Christ’s blood upon the soul. That is why it is used in different ways. It is said to represent the death of the person (Rom. 6:3-5), the union of that person with Christ (Gal. 3:27), the cleansing of that person’s sins (Acts 22:16), the identification with the one “baptized into” as when the Israelites were baptized into Moses (1 Cor. 10:2), and being united in one church (1 Cor. 12:13). Also, baptism is one of the signs and seals of the Covenant of Grace that was instituted by Jesus.

The Covenant of Grace is the covenant between God and Mankind where God promises to Mankind eternal life. It is based upon the sacrifice of Jesus on the cross, and the condition is faith in Jesus Christ. As the Communion Supper replaced Passover, baptism, in like manner, replaces circumcision. “They represent the same spiritual blessings that were symbolized by circumcision and Passover in the old dispensation” (Berkhoff, Lewis, Systematic Theology, 1988, p. 620). Circumcision was the initiatory rite into the Abrahamic covenant; it did not save. A covenant is a pact or agreement between two or more parties and that is exactly what the Abrahamic covenant was. God said to Abraham, “I will establish my covenant as an everlasting covenant between me and you and your descendants after you for the generations to come, to be your God and the God of your descendants after you,” (Genesis 17:7). God later instructed Abraham to circumcise not only every adult male but also eight-day-old male infants as a sign of the covenant (Gen. 17:9-13). If the children were not circumcised, they were not considered to be under the promissory Abrahamic covenant. This is why Moses’ wife circumcised her son and threw the foreskin at Moses’ feet (Ex. 4:24-25). She knew the importance of the covenant between God and her children. But at the same time we must understand that circumcision did not guarantee salvation to all who received it. It was a rite meant only for the people of God, who were born into the family of God (who were then the Jews).

An important question here is how is it possible for an infant to be entered into a covenant with God. There could be a lot of different answers given; but the point remains: it was done; infants were entered into a covenant relationship with God–through their parents.

In the New Testament, circumcision is mentioned many times. But with respect to this topic it is specifically mentioned in Col. 2:11-12: “In him you were also circumcised, in the putting off of the sinful nature, not with a circumcision done by the hands of men but with the circumcision done by Christ, having been buried with him in baptism and raised with him through your faith in the power of God, who raised him from the dead.” In these verses, baptism and circumcision are related. Baptism replaces the Old Testament circumcision because 1) there was a New Covenant in the communion supper (Luke 22:20), and 2) in circumcision there was the shedding of blood, but in baptism no blood is shed. This is because the blood of Christ has been shed and circumcision, which ultimately represented the shed blood of Christ in His covenant work of redemption, was a foreshadowing of Christ’s work.

If you understand that baptism is a covenant sign, then you can see that it is a representation of the reality of Christ circumcising our hearts (Rom. 2:29; Col. 2:11-12). It is our outward proclamation of the inward spiritual blessing of regeneration. It comes after faith which is a gift of God (Rom. 12:3) and the work of God (John 6:28).

Third, the Bible says that it is the Gospel that saves. “By this gospel you are saved . . . ” (1 Cor. 15:2). Also, Rom. 1:16 says, “I am not ashamed of the gospel, because it is the power of God for the salvation of everyone who believes: first for the Jew, then for the Gentile.” Neither of these verses, which tell us what saves us, includes any mention of baptism.

What is the Gospel?

It is clearly the Gospel that saves us, but what exactly is the Gospel? That, too, is revealed to us in the Bible. It is found in 1 Cor. 15:1-4: “Now, brothers, I want to remind you of the gospel I preached to you, which you received and on which you have taken your stand. By this gospel you are saved, if you hold firmly to the word I preached to you. Otherwise, you have believed in vain. For what I received I passed on to you as of first importance: that Christ died for our sins according to the Scriptures, that he was buried, that he was raised on the third day according to the Scriptures.” The Gospel is defined as the death, burial, and resurrection of Jesus for our sins. Baptism is not mentioned here.

Paul said that he came to preach the Gospel–not to baptize: “I am thankful that I did not baptize any of you except Crispus and Gaius, so no one can say that you were baptized into my name. (Yes, I also baptized the household of Stephanas; beyond that, I don’t remember if I baptized anyone else). For Christ did not send me to baptize, but to preach the gospel . . . ” (1 Cor. 1:14-17). If baptism is necessary for salvation, then why did Paul downplay it and even exclude it from the description of what is required for salvation? It is because baptism is not necessary for salvation.

Additionally, in Acts, Peter was preaching the Gospel; people got saved, and then they were baptized. Acts 10:44-48 says, “While Peter was still speaking these words, the Holy Spirit came on all who heard the message. The circumcised believers who had come with Peter were astonished that the gift of the Holy Spirit had been poured out even on the Gentiles. For they heard them speaking in tongues and praising God. Then Peter said, ‘Can anyone keep these people from being baptized with water? They have received the Holy Spirit just as we have.’ So he ordered that they be baptized in the name of Jesus Christ. Then they asked Peter to stay with them for a few days.” These people were saved. The gift of the Holy Spirit was on the Gentiles, and they were speaking in tongues. This is significant because tongues is a gift given to believers (see 1 Cor. 14:1-5). Also, unbelievers do not praise God. They cannot because praise to the true God is a deep spiritual matter that is foreign to the unsaved (1 Cor. 2:14). Therefore, the ones in Acts 10 who are speaking in tongues and praising God are definitely saved, and they are saved before they are baptized. This simply is not an exception. It is a reality.

Let’s Suppose . . .

Another way of making this clear is to use an illustration. Let’s suppose that a person, under the conviction of the Holy Spirit (John 16:8), believed in Jesus as his Savior (Rom. 10:9-10;Titus 2:13) and has received Christ (John 1:12) as Savior. Is that person saved? Of course he is. Let’s further suppose that this person confesses his sinfulness, cries out in repentance to the Lord, and receives Jesus as Savior, and then walks across the street to get baptized at a local church. In the middle of the road he gets hit by a car and is killed. Does he go to Heaven or Hell? If he goes to Heaven, then baptism is not necessary for salvation. If he goes to Hell, then trusting in Jesus by faith is not enough for salvation. Doesn’t that go against the Scripturesthat say that salvation is a free gift (Rom. 6:23) received by faith (Eph. 2:8-9)?

Saying that baptism is necessary for salvation is dangerous because it is saying that there is something we must do to complete salvation. That is wrong! See Gal. 2:21; 5:4.

All right, so this sounds reasonable. But still, what about those verses that seem to say that baptism is part of salvation? I will address those now; but because this subject can become quite lengthy, in fact sufficient for a book in itself, I will only address a few verses and then only briefly.

Baptism Verses

John 3:5, “Jesus answered, ‘I tell you the truth, no one can enter the kingdom of God unless he is born of water and the Spirit.‘”

Some say that water here means baptism but that is unlikely since Christian baptism hadn’t yet been instituted. If this verse did mean baptism, then the only kind that it could have been at that point was the baptism of repentance administered by John the Baptist (Mark 1:4). If that is so, then baptism is not necessary for salvation because the baptism of repentance is no longer practiced.

It is my opinion that the water spoken of here means the water of the womb referring to the natural birth process. Jesus said in verse three that Nicodemus needed to be born “again.” This meant that he had been born once–through his mother’s womb. Nicodemus responds with a statement about how he cannot enter again into his mother’s womb to be born. Then Jesus says that he must be born of water and the Spirit. Then in verse 6 He says that “flesh gives birth to flesh, but the Spirit gives birth to spirit.” The context seems to be discussing the contrast between the natural and the spiritual birth. Water, therefore, could easily be interpreted there to mean the natural birth process.

I would like to add that there are scholars who agree with the position and some who do not. Some believe that the water refers to the Word of God, the Bible; and others claim it means the Holy Spirit. You decide for yourself.

Acts 2:38, “Peter replied, ‘Repent and be baptized, every one of you, in the name of Jesus Christ for the forgiveness of your sins. And you will receive the gift of the Holy Spirit.‘”

This verse is often used to say that baptism is part of salvation, but we know from other Scriptures that it is not, lest there be a contradiction. What is going on here is simply that repentance and forgiveness of sins are connected. In the Greek, “repent” is in the plural and so is “your” of “your sins.” They are meant to be understood as being related to each other. It is like saying, “All of you repent, each of you get baptized, and all of you will receive forgiveness.” Repentance is a mark of salvation because it is granted by God (2 Tim. 2:25) and is given to believers only. In this context, only the regenerated, repentant person is to be baptized. Baptism is the manifestation of the repentance, that gift from God, that is the sign of the circumcised heart. That is why it says, “repent and be baptized.”

Also, please notice that there is no mention of faith in Acts 2:38. If this verse is a description of what is necessary for salvation, then why is faith not mentioned? Simply saying it is implied isn’t good enough. Peter is not teaching a formula for salvation but for covenant obedience, which is why the next verse says that the promise is for their children as well.

1 Pet. 3:21, “and this water symbolizes baptism that now saves you also–not the removal of dirt from the body but the pledge of a good conscience toward God. It saves you by the resurrection of Jesus Christ.

This is the only verse that says that baptism saves, but the NIV translation of the verse is unfortunate. A better translation is found in the NASB which says, “and corresponding to that, baptism now saves you.” The key word in this section is the Greek antitupon. It means “copy,” “type,” “corresponding to,” “a thing resembling another,” “its counterpart,” etc.  Baptism is a representation, a copy, a type of something else. The question is “Of what is it a type?” or “Baptism corresponds to what?” The answer is found in the previous verse, verse 20: “who once were disobedient, when the patience of God kept waiting in the days of Noah, during the construction of the ark, in which a few, that is, eight persons, were brought safely through the water. 21And corresponding to that, baptism now saves you.” (NASB).

Some think that the baptism corresponds to the Ark because it was the Ark that saved them–not the floodwaters. This is a possibility, but one of the problems is that this interpretation does not seem to stand grammatically since the antecedent of Baptism is most probably in reference to the water–not the Ark.

But, water did not save Noah. This is why Peter excludes the issue of water baptism being the thing that saves us because he says, “not the removal of dirt from the body but the pledge of a good conscience toward God.” Peter says that it is not the application of water that saves us but a pledge of the good conscience. Therefore, baptism here most probably represents the breaking away of the old sinful life and entrance into the new life with Christ–in the same way that the flood waters in Noah’s time was the destruction of the sinful way and, once through it, known as entering into the new way. Also, Peter says that the baptism is an appeal of a good conscience before God. Notice that this is dealing with faith. It seems that Peter is defining real baptism as the act of faith.

Acts 22:16, “And now what are you waiting for? Get up, be baptized and wash your sins away, calling on his name.”

Is the washing away of sins done by baptism, the representation of the circumcised heart (Col. 2:11-12) which means you are already saved; or is it by the blood of Christ (Heb. 9:14; Rom. 5:9; Eph. 1:7)? Obviously it is the blood of Jesus, and the washing here refers to the calling on Jesus’ name.

Rom. 6:4, “We were therefore buried with him through baptism into death in order that, just as Christ was raised from the dead through the glory of the Father, we too may live a new life.

Because the believer is so closely united to Christ, it is said that the symbol of baptism is our death, burial, and resurrection. Obviously we did not die–unless, of course, it is a figurative usage. And that is what it is here. The figure of baptism represents the reality of Christ’s death, burial, and resurrection. It is a covenant sign for us. Remember, a covenant sign represents the covenant. The covenant sign of baptism represents the covenant of grace which is that covenant between God and the Christian where we receive the grace of God through the person of Christ by means of his sacrifice.

Titus 3:5, “he saved us, not because of righteous things we had done, but because of his mercy. He saved us through the washing of rebirth and renewal by the Holy Spirit.

The washing of rebirth can only be that washing of the blood of Christ that cleanses us. It is not the symbol that saves but the reality. The reality is the blood of Christ.

Gal. 3:27, “for all of you who were baptized into Christ have clothed yourselves with Christ.

This is speaking of the believer’s union with Christ. It is an identification with, a joining to, a proclamation of loyalty to, etc.  In 1 Cor. 10:2, the Israelites were baptized into Moses. That means they were closely identified with him and his purpose. The same thing is meant here.

Conclusion

Baptism is not necessary for salvation. It is the initiatory sign and seal into the covenant ofgrace. As circumcision referred to the cutting away of sin and to a change of heart (Deut. 10:16; 30:6; Jer. 4:4; 9:25, 26; Ezk.44:7, 9), baptism refers to the washing away of sin (Acts 2:38; 1 Pet. 3:21; Tit. 3:5) and to spiritual renewal (Rom. 6:4; Col. 2:11-12). The circumcision of the heart is signified by the circumcision of the flesh, that is, baptism (Col. 2:11-12).

One last thought: If someone maintains that baptism is necessary for salvation, is he adding a work, his own, to the finished work of Christ? If the answer is yes, then that person would be in terrible risk of not being saved. If the answer is no, then why is baptism maintained as being necessary the same way as the Jews maintained that works were necessary?

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